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Sorti en 1975, Picnic A Hanging Rock est un des plus grands films de Peter Weir (avec La Dernière Vague, Gallipoli et Witness). Fait pendant la première période (australienne) de Weir, le film est interprété par Rachel Roberts, Dominic Guard, Helen Morse, Vivean Gray, Tony Llewelyn-Jones et Jacki Weaver, le film est adapté d'un roman écrit en 1967 par Joan Lindsay, mais on a longtemps cru qu'il s'agissait de l'adaptation cinématographique d'un fait divers réel. Il se dégage du film une ambiance onirique, poétique, éthérée et énigmatique, qui fait que plus de 30 ans après, Picnic A Hanging Rock garde un coté totalement mystérieux et inclassable.

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L'action se passe en Australie, en 1900. Le jour de la Saint-Valentin. Les élèves d'une école privée pour jeunes filles partent en picnic, avec leurs surveillantes, sur le site aborigène de Hanging Rock, un ancien lieu de culte, un amoncellement de roches sur un mont. Le soleil est au plus haut, il fait chaud, et quatre jeunes filles et une de leurs enseignantes s'aventurent dans le dédale rocailleux d'Hanging Rock. Elles vont disparaître, sauf une qui s'enfuit au dernier moment comme prise de panique. Les quatre autres disparaissent dans le site, et malgré d'intenses recherches qui vont durer plusieurs jours, elles ne seront jamais retrouvées. La rescapée, elle, sera marquée d'une profonde amnésie sur tout ce qui touche à cet incident dramatique...

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Le site de Hanging Rock

Comment définir le film ? Envoûtant, avec sa photographie éthérée, ses filtres à la David Hamilton (réalisateur de films érotiques soft, comme Bilitis, qui usait et abusait de filtres pour donner un ton onirique et étrange à l'image de ses films), sa musique doucereuse de Bruce Smeaton, son interprétation excellente (Rachel Roberts, notamment), sa réalisation classieuse, Picnic A Hanging Rock est un sommet pour Weir. Le spectateur ne cesse, durant le film, d'essayer de trouver une raison cartésienne à cette disparition, sans pour autant en trouver, et le film se garde bien de lui en donner.

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C'est en cela que le film reste aussi réussi et étrange : on ne sait pas ce qui se passe à la fin : accident ? Meurtre ? Enlèvement ? Dématérialisation ? Fugue ? Extra-terrestres ? Métamorphose en animaux ? Tout peut être possible, et le film n'aborde d'ailleurs ni la thèse des extra-terrestres, ni celle de la métamorphose, ni celle de la dématérialisation, toutes trois aussi abracadabrantes (mais on peut tout imaginer, compte tenu qu'aucune clé ne nous est fournie à la fin).

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Influence majeure de Sofia Coppola pour Virgin Suicides, Picnic A Hanging Rock est un chef d'oeuvre inclassable et enivrant, un film étrange et magnifique, à voir à tout prix. Le sommet de Weir avec le tout aussi étrange La Dernière Vague de 1977.